Cómo invertir en su cerebro

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    Cmo invertir en su cerebroEdicin revisada y actualizada

    Una gua para mejorar su mente y su vida

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    lvaro Fernndez Ibez y Dr. Elkhonon Goldberg

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    ElogiosCmo invertir en su cerebro (edicin en ingls)

    Uno de esos libros que nadie puede ignorar. Perspicaz, conciso y til. Un libro para toda persona quedesee trabajar y vivir de un modo sano e inteligente, basado en la neurociencia moderna.

    Dr. Tobas Kiefer, Director Global de Aprendizaje y Desarrollo, Booz & Company

    Una referencia esencial en el campo de la salud cerebral y la neuroplasticidad.Walter Jesssen, PhD. Fundador y Editor, Highlight Health

    Reconocido por AARP como una de las fuentes de informacin de mayor calidad, este libro logra serimparcial y suficientemente crtico al mismo tiempo un buen modelo a seguir.

    Dr. Peter Whitehouse, Profesor de Neurologa de la Universidad Case Western Reserve

    Un recurso imprescindible para ayudarnos a entender mejor nuestro cerebro y nuestra mente, y cmodesarrollarlos a lo largo de la vida.

    Susan E. Hoffman,Director, Osher Lifelong Learning Institute en UC Berkeley

    el mejor anlisis que he visto sobre las implicaciones de la neurociencia para el desarrollo personal yprofesional.

    Ed Batista, Entrenador de Liderazgo, Escuela Superior de Negocios de la Universidad de Stanford

    Enhorabuena por una gran gua! Este libro est lleno de informacin de primera clase y de consejosprcticos en el campo de la salud cerebral y cognitiva.

    Elizabeth Edgerly, PhD., Jefe de Programas de la Alzheimers Association

    Este gran libro nos recuerda el porqu de leer un libro (no slo la bsqueda de informacin a travs deInternet) puede merecer tanto la pena. chele un vistazo.

    Dr. Jan Gurley, Mdico Internista y Robert Wood Johnson Fellow

    Este libro ofrece un servicio muy valioso a la amplia comunidad de personas interesadas en temas del

    cerebro y del aprendizaje.Michael Posner, Profesor Emrito de Neurologa de la Universidad de Oregn

    Por fin, una profunda y completa descripcin de la ciencia, productos y tendencias para romper viejosmitos y ayudarnos a mantener nuestro cerebro en forma. De lectura obligada.

    Gloria Cavanaugh, ex Presidenta de la American Society on Aging

    Una gua magistral. Promete abrir el dilogo necesario para impulsar una nueva cultura de gimnasiacerebral con bases slidas y cientficas.

    P. Murali Doraiswamy MD, Profesor de Psiquiatra, Universidad de Duke

    ste es el nico libro que conozco que integra, de un modo fluido y accesible, la informacin ms recientesobre la salud cognitiva a lo largo de la vida.

    Arthur Kramer, Profesor de Psicologa de la Universidad de Illinois

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    Copyright 2013 SharpBrains, Inc

    Reservados todos los derechos.

    ISBN-10: 0-9823629-5-1

    ISBN-13: 978-0-9823629-5-2

    Edicin adaptada y actualizada de The SharpBrains Guide to Brain Fitness: How to Optimize Brain Health

    and Performance at Any Age (2013)Visite www.sharpbrains.com para solicitar copias adicionales o derechos de reproduccin.

    Limitacin de responsabilidad: La informacin contenida en este libro no tiene la intencin de ser un

    sustituto de consejo mdico profesional; se ha diseado exclusivamente para fines educativos. Nada de lo

    contenido en esta gua est destinado a ser utilizado para diagnstico o tratamiento mdico. SharpBrains

    no respalda a ningn producto o compaa y renuncia expresamente a toda responsabilidad por cualquier

    producto, fabricante, distribuidor, proveedor de servicios o servicios mencionados.

    Dedicamos este libro a su cerebro nico y a su menteextraordinaria

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    EPRLOGO

    scribir un prlogo para este libro en un plazo tan corto no ha sido tareafcil. Ahora bien, como ver el lector ms adelante, hay razones para

    creer que desafos mentales como ste son beneficiosos para mantener micerebro en forma a medida que voy avanzando en sabidura y en aos. Aligual que muchos otros, he notado los cambios que conlleva la edad. A pesar

    de que quiz desearamos tener una pldora mgica, de momento siguesiendo nuestro comportamiento, ayudado por la tecnologa, el que nos ayudaa vivir bien a nivel fsico, emocional y cognitivo.

    De hecho, nueva informacin y tecnologas estn listas para transformar lamanera en que abordamos nuestra salud y nuestro bienestar a lo largo de lavida, incluyendo un nuevo modo de entender lo que significa estar sano ysaludable. Como director de programa en la National Science Foundation, he

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    sido testigo de mltiples descubrimientos y avances promovidos por nuestroprograma de Bienestar y Salud Inteligente, que pueden traer consigo mejorassustanciales sobre cmo optimizar nuestra salud. Los rpidos progresos en latecnologa mvil y por Internet; y descubrimientos cientficos en el campo deSalud Inteligente han abierto un nuevo mundo de posibilidades para el

    seguimiento sistemtico y la gestin activa de la salud a largo plazo, lo cualva mucho ms all del actual tratamiento espordico de enfermedadesagudas. El concepto de Salud Inteligente hace ms hincapi en la gestin delbienestar que en la curacin de enfermedades; reconoce el papel del hogar,familia y comunidad como importantes contribuyentes a la salud y bienestarindividual; y admite el papel central de la cognicin en la conduccin y elmantenimiento de hbitos saludables a lo largo de la vida.

    Conoc a lvaro Fernndez Ibez en un simposio cientfico organizado por

    la Universidad del Estado de Arizona, en el ao 2009. Yo estaba all para daruna charla sobre las perspectivas prometedoras del uso de videojuegos comouna forma de evaluar y quiz incluso de conservar la cognicin con el pasodel tiempo. lvaro present una perspicaz visin del estado de la ciencia y elmercado para la salud mental. Intereses mutuos nos condujeron a unaconversacin continuada despus de la conferencia. Desde entonces, ha sidoun placer para m participar en las tres Cumbres Virtuales que SharpBrains haorganizadoestas cumbres ofrecen una oportunidad nica de interactuar con

    colegas en la vanguardia de la ciencia, la tecnologa y el mercado paraapoyar la salud cerebral y mental a lo largo de la vida. Nuestrascolaboraciones incluyen un taller en septiembre de 2012 sobre videojuegos,atencin y bienestar, organizado por la Oficina de Poltica Cientfica yecnolgica de la Casa Blanca y la National Science Foundation, que reuni a

    neurlogos, cientficos y desarrolladores de juegos.La necesidad de dicha colaboracin interdisciplinaria ha sido reconocida por

    SharpBrains, la organizacin pionera que le presenta este libro, y que ha

    reunido durante varios aos a neurlogos y cientficos que trabajan hacia unamejor comprensin del cerebro humano, a expertos en tecnologa quedesarrollan nuevas plataformas y soluciones, as como a profesionales yconsumidores que buscan frmulas prcticas para lograr cambios reales en elcomportamiento y estilo de vida de este modo mejorar la salud cerebral, y lasalud en general. Este libro refleja esta diversidad, abarcando temas que vandesde el cerebro y sus mecanismos, a la importancia de los diferentes tiposde estudios cientficos y los aspectos prcticos del ejercicio fsico, la nutricin

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    y el entrenamiento cognitivo.Este libro es un gran punto de partida: aunque no hay una verdad

    absoluta sobre este tema, an naciente, est en marcha una importantetransformacin de la que todos tenemos que ser conscientes, y para la cualdebemos estar preparados. Este libro es un gran comienzo para dar sentido a

    la neurociencia moderna, y para tomar medidas activas hacia una SaludInteligente, tanto a nivel individual como a nivel colectivo. Aunque este librofue escrito para ser accesible a un amplio pblico, sigue siendo una lecturamuy valiosa e interesante para expertos, dada su exposicin muy bienestructurada e integrada. Este valor combinado, para el lector general y elexperto, se logra mediante la inclusin de entrevistas honestas y bienpreparadas con investigadores lderes en mltiples reas, as como brevesresmenes, y un estilo y estructura de texto muy claros.

    En resumen, no importa quin sea usted, aqu tiene una lectura importante.Espero que la disfrute.

    Misha Pavel, PhDProfesor de Ingeniera Biomdica, Universidad de

    Ciencias de la Salud en Oregn y Director del Programa deBienestar y Salud Inteligente de la National Science

    Foundation.

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    HINTRODUCCIN

    ace apenas diez aos, an era raro ver la palabra cerebro junto agimnasia o entrenamiento, o la palabra cognitiva seguida de

    mejora. Hoy en da, no pasa una semana sin un nuevo artculo en losmedios de comunicacin vinculando estas palabras, un cambio que refleja elcreciente inters por mejorar el rendimiento de nuestros cerebros y mentes alo largo de la vida, tanto desde la comunidad mdica y cientfica, como desdela poblacin en general. Dado que vivimos en un entorno complejo ycambiante; y dado que la esperanza de vida ha aumentado en ms de 25aos durante el ltimo siglo en los pases desarrollados, este inters esbastante oportuno.

    El ao 2007 marc un hito. Ese ao, importantes avances cientficos

    vincularon el ejercicio fsico y mental con mejoras cognitivas a largo plazo.Estos descubrimientos fueron acompaados por un salto en la cobertura delos medios de comunicacin durante todo el ao, culminando con un especialde la cadena pblica de televisin PBS titulado El programa de gimnasiacerebral. Varios libros sobre el tema llegaron a la lista de Bestsellers delNew York Times, y con un videojuego de Nintendo abriendo el camino,decenas de productos fueron presentados como nuevas opciones deentrenamiento mental. Desde esta primera oleada de inters, las cosas se

    han desarrollado rpidamente. La salud cerebral est ganando un lugarpreponderante (pero no siempre bien informado) en la imaginacin demuchas personas en Norteamrica, Europa, Asia y otras regiones.

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    Una nueva oportunidadLa creciente proliferacin de resultados cientficos, artculos en los medios decomunicacin, y publicidad, estn dando lugar no slo a un tremendo interssino a una enorme confusin. La investigacin cientfica evolucionarpidamente, a menudo mostrando contradicciones significativas. La prensa aveces informa de resultados cientficos fuera de contexto y con mensajeseducativos de dudosa relevancia y calidad. La publicidad de numerososproductos hace afirmaciones fantsticas, a menudo con poca evidencia slida.Saber qu creer y a quin escuchar presenta un autntico reto!

    La historia de dos estudios, publicados con slo unas semanas de diferenciaen el ao 2010, muestra la importancia de abordar este campo con unaptica exigente y cautelosa. El primer estudio, patrocinado por la BBC, fuepresentado en cientos de artculos con titulares como El entrenamiento

    cerebral no funciona. Lo que el estudio mostr realmente fue que reunir unacoleccin de juegos mentales nunca previamente analizados ni validados, ytener a multitud de personas jugando un total de unas tres o cuatro horasdurante seis semanas, no result en mejoras cognitivas significativas. Elestudio fue criticado por cientficos de diversos campos (dando hechossorprendentes como el que todos los datos recogidos de personas mayoresde 60 aos fueron excluidos del anlisis final a ltima hora), pero laconclusin establecida y promocionada por los medios de comunicacin era

    bien clara: el entrenamiento cerebral no funciona. Punto y aparte.Poco tiempo despus, un amplio estudio patrocinado por el National

    Institute of Health (NIH) en EEUU dio tambin mucho que hablar. Se tratabade un meta-anlisis muy extenso de toda la literatura cientfica y mdicaexistente hasta el momento, con el objetivo de una mejor comprensin de losfactores de riesgo y proteccin para el deterioro cognitivo y la enfermedad deAlzheimer (EA). En este estudio, el ms riguroso y completo a fecha de hoy(julio de 2013), se analizaron los resultados de 25 evaluaciones generales y

    250 estudios clnicos utilizando mtodos muy rigurosos. Tras su publicacin,el mensaje principal rpidamente divulgado por la prensa popular fue elveredicto de que Nada puede prevenir la enfermedad de Alzheimer.

    Pero el anlisis detallado demostraba realmente mucho ms que eso.Mirando cuidadosamente los resultados podemos ver que varios hbitos devida aumentan o disminuyen el riesgo de deterioro cognitivo y AD. Demanera sorprendente, el entrenamiento cognitivo es uno de los factores que

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    protegen de un modo ms evidente, lo cual contradice los hallazgos delestudio de la BBC, y nos presenta una oportunidad que no hubiramos podidodeducir leyendo slo los titulares de los diarios. Dado que por lo general, losmedios de comunicacin y muchos expertos pasaron por alto el anlisisdetallado de este meta-anlisis, a da de hoy muchas personas ni conocen

    estos resultados ni se benefician activamente de ellos. Esto nos muestra lanecesidad de educarnos a nosotros mismos en la toma de decisiones sobrealgo tan importante como la salud y el rendimiento de nuestro propiocerebro.

    Prevenir enfermedades, mejorar el rendimiento, o ambos?Comencemos por explorar lo que realmente significa salud cerebral: Ques la salud cerebral? Estar en buena forma fsica se refiere a un estado de

    bienestar fsico en nuestro entorno, y a una funcionalidad que nos permitellevar a cabo actividades diarias sin demasiada dificultad fsica. De la mismamanera, la salud cerebral se refiere a tener un buen funcionamiento delcerebrocognitivo, emocional y ejecutivonecesario para prosperar en elentorno al que nos enfrentamos cada da y aqul al que nos enfrentaremosen los aos (y dcadas) venideros.

    Es obvio que ignorar la salud de nuestros cuerpos sera algo imprudente, ylo mismo es vlido para nuestros cerebros. El funcionamiento del cerebro no

    es algo en lo que empezar a preocuparse a los 60 70 aos, por dosrazones:En primer lugar, mejorar la funcin cerebral incide en nuestra capacidad

    para prosperar y tener xito en cada etapa de nuestra vida, ya sea lainfancia, la adolescencia y la edad adulta. Por ejemplo, en una encuestarealizada por SharpBrains en el 2010, identificamos la capacidad paramanejar situaciones estresantes, el poder de concentracin para evitardistracciones, y la habilidad de reconocer y manejar las emociones de uno

    mismo, como las funciones del cerebro prioritarias para prosperar personal yprofesionalmente en el siglo XXI.En segundo lugar, una creciente acumulacin cientfica sugiere, ms all de

    una duda razonable, que lo que hacemos en cada etapa de nuestra vida tieneun impacto sobre la salud cerebral a edades ms avanzadas. La manera enque usted trata su cerebro hoy puede afectar a su salud y capacidad duranteaos. Ahora bien, es cierto que nuestras prioridades tienden a cambiar con laedad. Muchos nios tienen necesidades especiales de aprendizaje, tales

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    como dficit de atencin o problemas en el manejo de la ansiedad. Un mejormanejo del estrs y regular las emociones pueden ser las prioridades de losadultos ms jvenes. Mejorar la memoria puede ser una prioridad msadelante.

    Por lo tanto, tenemos que invertir de una manera ms completa en

    nuestros cerebros y nuestras mentes, de un modo no limitado a la prevencindel Alzheimer, sino que abarque tambin la trayectoria vital del desarrollo yel rendimiento cerebral. Nuestra comprensin del cerebro est creciendo a unritmo acelerado. A principios del 2013, el Presidente Obama anunci planespara una dcada de esfuerzos para investigar el funcionamiento y laconectividad del cerebro humano, que probablemente dar lugar a avancessignificativos en el cuidado del cerebro. Sin embargo, esto no quiere decirque usted deba esperar otros diez aos para ser proactivo y comenzar a

    cuidar su cerebro, al igual que no tiene mucho sentido esperar una dcadapara comprar un coche de ltima generacin si usted necesita un coche hoy.

    El objetivo de esta guaCuando se trata de hbitos y conductas que contribuyen a tener una buenasalud cerebral, a menudo la gente menciona cosas bsicas como el ejerciciofsico y una buena dieta, o frases pegadizas como selo o pirdalo. Estoslo araa la superficie. Las profundas implicaciones de la neurognesis

    (creacin de nuevas neuronas), la neuroplasticidad (crear conexionescerebrales a travs de la experiencia) a lo largo de la vida, y la reservacognitiva (retrasar el inicio de los sntomas de la enfermedad de Alzheimermediante la estimulacin mental), son muy a menudo ignoradas por untratamiento muy superficial. No slo se trata de hacer unos cuantoscrucigramas ms, de comer una docena de arndanos con sus cereales en eldesayuno o caminar un poco ms. Una consecuencia de la plasticidad delcerebro es que cada experiencia, pensamiento y emocin cambia fsicamente

    su cerebro, de lo que se desprende que usted, querido lector, tiene lacapacidad, y la responsabilidad, de cuidar y mejorar su cerebro. Laoportunidad consiste en cultivar una nueva mentalidad y dominar un nuevouego de herramientas que nos permita apreciar y aprovechar al mximo lasincrebles propiedades de nuestros cerebros humanos.

    Deberamos ver nuestro cerebro como nuestro bien ms preciado, y enconsecuencia invertir en l de un modo continuado. Muy a menudodedicamos tiempo, energa y atencin a nuestros cuerpos y a nuestras

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    carteras financieras, sin pensar demasiado en el activo que nos permitir (ono) disfrutar de los frutos de nuestro esfuerzo. No tiene mucho sentido pasardcadas ahorrando para garantizar nuestra seguridad financiera en el futuro,sin invertir en la salud y el rendimiento de nuestros cerebros.

    Comprometerse a trabajar en el cuidado y la mejora de su cerebro es un

    buen primer paso, pero estar al da de los ltimos avances de la ciencia, latecnologa y el mercado de la salud cerebral puede ser bastante complicado.Afortunadamente, hemos hecho parte del trabajo por usted. Este libro es elresultado de siete aos de extensa investigacin, incluyendo entrevistas conms de un centenar de cientficos y profesionales, encuestas con miles deconsumidores, anlisis de cientos de publicaciones cientficas y tresconferencias mundiales sobre el tema.

    Con esta edicin revisada y actualizada de Cmo invertir en su cerebro:

    una gua para mejorar su mente y su vida aspiramos a brindarle lainformacin y comprensin necesaria para poder tomar decisiones acerca decmo mejorar su rendimiento y salud cerebral. Especficamente,exploraremos el funcionamiento bsico del cerebro y la mente, romperemosmuchos mitos, discutiremos los hbitos de vida ms importantes, yrevisaremos los pros y los contras de una variedad de metodologas deoptimizacin cerebral, desde la meditacin hasta el entrenamiento cognitivocomputarizado.

    Nos gustara hacer hincapi en que esta gua est destinada a todo el quequiera aprender a mantener la salud de su cerebro y fortalecer sufuncionamiento. Nuestro objetivo no es proporcionar una receta, sino el demejorar su capacidad para tomar control de su propia salud cerebral. En otraspalabras, queremos ayudarle a crear y mejorar su propio camino.

    Cmo invertir en su cerebro: una gua para mejorar su mente ysu vida consta de 9 captulos. El Captulo 1, le lleva al interior del cerebrohumano y le muestra lo que es la neuroplasticidad y porque es el epicentro

    de la salud cerebral, y la salud en general. El Captulo 2, le da lasherramientas que necesita para entender mejor y aplicar los ltimosdescubrimientos cientficos. Los siguientes captulos describen los pilares dela salud cerebral. Cada pilar deber ser considerado como una pieza delrompecabezas de la salud cerebral: son complementarios, y de acuerdo conlas ltimas investigaciones, sus beneficios se suman, no se sustituyen unospor otros. El Captulo 3, proporciona la evidencia y las pautas en relacin alejercicio fsico y su impacto en la plasticidad cerebral. El Captulo 4, muestra

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    el papel que juega una nutricin equilibrada y explora los efectos de factoresrelacionados con la salud fsica (tales como la diabetes, el fumar y laobesidad) en la cognicin. El Captulo 5, se centra en la estimulacincognitiva a travs de la educacin, ocupacin y actividades diarias como unaforma de aumentar nuestra reserva cognitiva. El Captulo 6, explora el

    impacto de la actividad social en el funcionamiento del cerebro. El Captulo 7,se concentra en el manejo del estrs y en cmo construir una resistenciaemocional, un factor que se descuida con frecuencia. En el Captulo 8, vamosms all de los elementos bsicos, explorando cmo desarrollar y entrenarcapacidades mentales clave. Finalmente, el Captulo 9, culmina la gua con uncompendio de lo que un persona razonable puede hacer para integrar todoeste conocimiento en su propia vida.

    Cada captulo incluye tambin entrevistas con destacados cientficos. En

    ellas, el lector interesado encontrar profundas perspectivas sobre los temascientficos en cuestin, as como respuestas directas a mltiples dudas ypreguntas. Estas entrevistas complementan, clarifican, amplan, e incluso aveces contradicen, el texto principal del libro. Puede escoger entre leerlascomo parte de cada captulo o hacerlo ms adelante, ya que sus puntos devista ms importantes han sido reflejados en otros lugares del libro.

    Por ltimo, tenga en cuenta que no prescribimos ni promocionamos ningunade las intervenciones mencionadas en esta gua, la cual aspira ofrecer

    informacin y anlisis actualizados y de calidad, animndole a cuidar ymejorar la salud y el rendimiento de su cerebro ahora y en el futuro.

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    CAPTULO 1

    COMENCEMOS CON EL CEREBRO EN MENTEn estudiante de clarinete siempre comienza familiarizndose con laforma en que se producen los sonidos mediante el aire, al pasar a travs

    del instrumento. Todo conductor de coche tiene que aprender el manejo delas partes fundamentales de su vehculo, tales como acelerar, frenar, leer elvelocmetro, echar gasolina, etc. Lo mismo ocurre con el cerebro. Mejorar lasalud y el rendimiento de nuestro cerebro comienza con una comprensin

    bsica de cmo funciona y cmo evoluciona a lo largo de la vida.QU HACE EL CEREBRO?Estamos tan acostumbrados al funcionamiento de nuestro cerebro, que nonos paramos a analizarlo ms detenidamente. Porque la mayor parte de loque ocurre en nuestro cerebro se produce de un modo subconsciente, lamayora de nuestras actividades diarias (caminar, masticar, discutir sobre unlibro) parecen ser naturales y simples. Es muy fcil olvidar que nuestraconducta es el producto de un complejo y sofisticado rgano: el cerebro.

    Para tener una mejor idea de cmo las capacidades del cerebro y suslimitaciones afectan a nuestra vida diaria, observemos algunas situacionescomunes y veamos qu funciones cerebrales estn en juego:

    Atencin concentrada:Siempre est muy ocupado en el trabajo. Nuncatiene tiempo suficiente para terminar todo lo que tiene que hacer y siemprese encuentra realizando tres cosas a la vez. A veces se equivoca y tiene querehacer buena parte de su trabajo. Qu est sucediendo? Podemos

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    concentrar nuestra atencin exclusivamente en una tarea o dividirla entremltiples tareas. Puesto que la atencin humana es limitada, tratar dedividirla en muchas tareas, conduce inevitablemente a cometer errores.

    Auto-regulacin emocional: Est discutiendo un proyecto con su nuevoefe. La situacin es difcil por dos razones. Primero, es un proyecto muy

    importante para su carrera y est ansioso por cerrar un acuerdo con xito.Segundo, su jefe es un tanto condescendiente. La presin por obtener unbuen resultado, combinada con la necesidad de contenerse y no enfadarse, lehace muy difcil el pensar y argumentar objetivamente. Esto se debe a quelas emociones y la cognicin estn ntimamente conectadas. El control y elmanejo de las emociones (incluyendo el estrs y el enfado) son vitales parael desempeo exitoso de cualquier tarea.

    Memoria de trabajo: Usted entra en la cuarta entrevista de trabajo enesta empresa, la decisiva. Djenos tutearle un momento, dado que se tratade una empresa espaola. Llevas seis meses sin trabajar. Comienza laentrevista, el jefe de personal te pregunta; Qu sabes de la cultura ennuestra empresa? El gerente del departamento te dice; Qu has aprendidodurante las tres primeras entrevistas sobre los desafos en nuestro sector? Laque sera tu supervisora directa te consulta; Cmo me ayudaras a resolveresta situacin especfica? Te esfuerzas por un tiempo para mantener el hilomental y compaginar todas las respuestas; entonces te quedas en blanco y te

    sientes completamente confundida. Este es un ejemplo de sobrecarga de lamemoria de trabajo. La memoria de trabajo es el tipo de memoria que

    permite sostener informacin en la mente y trabajar con ella al mismotiempo. Es como si fuera un espacio de trabajo temporal. Sin embargo, lamemoria de trabajo tiene una capacidad y un espacio limitado y es muypropensa a la sobrecarga, sobre todo en situaciones estresantes.

    Estos ejemplos demuestran un punto en comn. Un cerebro saludable concapacidades bien desarrolladas es importante en todos los aspectos de la

    vida.La cognicin tiene que ver con cmo la persona entiende y acta en el

    mundo, y las capacidades cognitivas son aquellos procesos basados en elcerebro que necesitamos para llevar a cabo cualquier tarea, desde la mssimple a la ms compleja. Cmo aprendemos, recordamos, resolvemosproblemas y prestamos atencin. Cualquier tarea puede descomponerse enun grupo de diferentes habilidades cognitivas o funciones necesarias para

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    completar con xito una tarea.Las emociones son estados que implican tanto una experiencia fisiolgica o

    corporal como su correspondiente experiencia psicolgica o mental. Estnntimamente relacionadas con la motivacin, y muy a menudo precedennuestras acciones (p.ej., si est enfadado, es ms posible que empiece a

    discutir algo que a analizarlo objetivamente). Los sentimientos son parte dela experiencia emocional: son la manera en que describimos y percibimosconscientemente las emociones.

    La cognicin y la emocin son partes esenciales del funcionamiento delcerebro. Como lo resume el Dr. Robert Sylwester (vase la entrevista al finalde este captulo): La emocin es el sistema que nos dice cun importante esalgo. La atencin hace que nos centremos en las cosas importantes yapartemos las que no lo son. La cognicin nos dice lo que hacer. Las

    habilidades cognitivas son aquellas que nos permiten llevar a cabo lo quetenemos que hacer. En la Tabla 1, puede echar un vistazo a los ejemplos dediferentes experiencias diarias y a las capacidades y funciones cerebrales questas implican. Para ms informacin sobre una determinada capacidadcerebral, la atencin, y cmo mejorarla, puede leer la entrevista al final deeste captulo con el Dr. Michael Posner, pionero en este campo.

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    Experiencia diaria Funcincerebral Capacidades implicadas

    Cuando siente el fro de una bebida helada, huelechocolate, acaricia un perro, o prueba un nuevo plato. Percepcin

    Reconocimiento einterpretacin de lainformacin sensorial

    Cuando bloquea las distracciones y se sumerge en un

    buen libroCuando responde al telfono mientras ve un programa detelevisin. Atencin

    Capacidad de mantener la

    concentracin en un objetoparticular, accin opensamiento.Capacidad de manejar lasdiferentes demandas denuestro entorno.

    Cuando recuerda un nmero telefnico que acaba de or.Cuando recuerda lo que hizo aquel verano de hace cuatroaos. Memoria

    Memoria a corto plazo(almacenamiento limitado)Memoria a largo plazo(almacenamientoprcticamente ilimitado)

    Cuando mueve cualquier parte de su cuerpoautomticamente (cuando camina) o voluntariamente(cuando escribe). Motora

    Capacidad para movernuestros msculos y nuestrocuerpo.Capacidad para manipularobjetos.

    Cuando se las arregla para mantener una conversacinen medio de una fiesta con msica a todo volumen,escribe un prrafo para un informe o aprende un nuevoidioma.

    Procesamientodel lenguaje yla audicin

    Habilidades que nos permitendiferenciar y comprendersonidos y generar unarespuesta verbal.

    Cuando recuerda la cara de un ser amado o reconoce ellogo de su tienda favorita.

    Cuando conduce su vehculo, controlando tanto suubicacin como la de los que estn a su alrededor. Procesamientovisual yespacial

    Capacidad para procesar lainformacin visual del exterior

    y visualizar imgenes ysituaciones.Capacidad de procesar lasrelaciones espaciales entre losobjetos.

    Cuando se da cuenta que el mtodo que ha estadousando para convencer a su hijo no es el mejor y decideprobar otra tcnica en su lugar.Cuando puede sentir la alegra e imaginar los sentimientosde su compaero que acaba de ser ascendido.Cuando considera todos los gastos posibles que conllevaun viaje, al tiempo que decide dnde ir en sus prximasvacaciones.

    Funcionesejecutivas

    Facultades que nos permitentomar decisiones acorde anuestros objetivos ltimos yllevar estas decisiones acabo:

    Flexibilidad: lacapacidad decambiar rpidamenteal modo mental msapropiado, revisandoplanes, demostrandoadaptacin.Empata: percepcindel mundo internode otra persona,tales como susplanes y sus gustos

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    o aversiones.Anticipacin:prediccin basada enreconocimiento depatrones anteriores.

    Cuando se da cuenta de que est muy enfadado y ve

    que eso no va ayudarle en la prxima conversacin consu compaero de trabajo, y decide respirar hondo ycontar hasta diez antes de entrar en la sala de reuniones.Cuando pondera los pros y los contras de permanecer ensu actual trabajo, en vez solicitar un nuevo puesto enotra ciudad.Cuando decide evitar comer una barrita de chocolateporque esto sera romper su dieta.

    Funcionesejecutivas

    Resolucin deproblemas: definir elproblema del modocorrecto, para asgenerar soluciones yescoger la correcta.Memoria de trabajo:la capacidad detener en cuenta ymanipular lainformacin entiempo real

    Autocontrolemocional: lacapacidad deidentificar y manejarnuestras propiasemociones.Establecerprioridades:descomponeracciones complejasen unidadesmanejables ypriorizarlas en elorden adecuado.Inhibicin: lahabilidad de resistirdistracciones eimpulsos internos.

    TABLA 1. Principales funciones del cerebro.

    QU HACEN LAS NEURONAS?Esencialmente todas estas funciones dependen de la interaccin de lasclulas en su cerebro. Un cerebro medio contiene un asombroso nmero declulas cerebrales (conocidas como neuronas, vase la Imagen 1) aproximadamente 100.000 millones de ellas. Otras clulas, las llamadasclulas gliales, son todava ms numerosas y ayudan a que las neuronasfuncionen normalmente. Las neuronas tienen la especial capacidad demanejar informacin bioelctrica, y comunicarse unas con otras,intercambiando informacin qumica en forma de neurotransmisores (p. ej.,

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    dopamina) a travs de conexiones con otras neuronas, denominadas sinapsis.Cada neurona puede tener hasta 10.000 sinapsis con otras neuronas, con untotal de muchos cientos de billones de conexiones neuronales por todo elcerebro.

    El funcionamiento cerebral (lo que percibimos como nuestra mente) es el

    resultado del intercambio de informacin entre esas neuronas, las cualestrabajan juntas en forma de red o circuito. Por ejemplo, cuando usted muevesu mano para pasar una pgina, esto es posible porque una red de neuronasda esta orden, y otra la lleva a cabo. Del mismo modo, cuando intentarecordar lo que hizo el pasado lunes por la maana, los circuitos de neuronasrelevantes se ponen en marcha e intercambian informacin.

    Dichas redes neuronales se desarrollan dinmicamente conforme alprincipio de clulas que se activan juntas, se fortalecen juntas (Regla de

    Hebb). Las neuronas que a menudo se activan al mismo tiempo tienden aasociarse, y terminan conectndose unas con otras con ms fuerza. Esteprincipio tiene grandes implicaciones para la salud cerebral. Cuantas msveces se active una red neuronal, ms fuertes sern las conexiones. Si la redque facilita una funcin cerebral especfica como la atencin o la memoria detrabajo, se activa repetidamente, mediante el entrenamiento y la prctica,dicha red se har ms slida, contribuyendo a la mejora y a la sostenibilidadde dicha red neuronal, y por tanto de dicha funcin cerebral. Por el contrario,

    cuanto menos se active determinada red neuronal, ms dbiles sern susconexiones, y las conexiones dbiles terminan desapareciendo para no seguirconsumiendo energa sin necesidad. Esto explica la idea popular de selo opirdalo las funciones del cerebro que no son estimuladas de un modocontinuado acaban por reducir su capacidad, dado que las redes neuronalesque las apoyan estn debilitadas o han desaparecido.

    Estos mecanismos explican por qu nuestra herencia gentica, aunqueinfluye en cmo crece y se desarrolla nuestro cerebro y mente a lo largo de

    nuestras vidas, es menos determinante de lo que a menudo asumimos. Portanto, en cuanto a la estructura y al funcionamiento del cerebro, los genesestn lejos de tener la ltima palabra (ms informacin sobre este tema enbreve).

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    IMAGEN 1. sta es una ilustracin de una neurona. Su cerebro est compuesto por aproximadamente

    100.000 millones de ellas. Las neuronas se comunican unas con otras por medio de las sinapsis.

    CMO SE ESTRUCTURA EL CEREBRO?Resumiendo: nuestros pensamientos, sentimientos y acciones dependen de

    un conjunto variado de funciones cognitivas, emocionales y ejecutivas, talescomo la atencin y la memoria de trabajo. Estas funciones cerebralesdependen de redes de neuronas interconectadas, que estn cableadas unascon otras dependiendo de la frecuencia con que dichas neuronas se activan alunsono.

    Ahora ya estamos listos para echar un vistazo panormico al cerebro (a unnivel simplificado) y ver qu redes y regiones soportan dichas funciones. Elcerebro humano consta de varias partes principales, incluyendo el tronco del

    encfalo, el cerebelo, el sistema lmbico y el neo-crtex. Estructuralmente, eltronco del encfalo est localizado en la parte inferior del cerebro (en blancoen la Imagen 2, casi oculto) y el cerebelo descansa un poco por detrs de l(el valo rayado en la Imagen 2). Si seguimos hacia arriba nos encontramoscon el sistema lmbico en el interior y la corteza rugosa y gris, en el exterior(la masa grande, arrugada y gris en la Imagen 2). Casi todas las estructurascerebrales se presentan en pares, con una en el hemisferio izquierdo y otraen el derecho. Ambos hemisferios trabajan juntos constantemente, para

    controlar todas nuestras funciones mentales.

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    IMAGEN 2. El crtex est compuesto por dos hemisferios, cada uno dividido en cuatro lbulos: frontal,

    parietal, occipital y temporal.

    El tronco del encfalo transmite informacin del cuerpo al resto del cerebroy participa en el control de muchas funciones vitales bsicas tales como lafuncin cardiovascular, respiratoria y del dolor. El cerebelo desempea unpapel importante en el control motor. El sistema lmbico est compuesto porvarias estructuras (como la amgdala, el hipocampo y el hipotlamo) quecolaboran para procesar las emociones, regulan los recuerdos, producenhormonas y controlan la excitacin sexual y los ritmos circadianos.Especficamente, el hipocampo desempea un papel importante en elaprendizaje y la memoria, mientras que la amgdala lo desempea con lasemociones. El neo-crtex (corteza nueva) es la capa externa de cadahemisferio y controla una variedad de funciones mentales superiores, talescomo el procesamiento perceptivo, la atencin y la toma de decisiones. Encada hemisferio, el neo- crtex y la mayor parte del sistema lmbico puedendividirse en cuatro reas o lbulos: el occipital, temporal, parietal y frontal.Funcin Cerebral Estructuras cerebrales principalmente involucradas

    Percepcin Visin: Lbulos occipitales y lbulos temporalesOdo, olfato, gusto: Lbulos temporalesTacto: Lbulos parietales

    Atencin Lbulos frontales y parietales

    Memoria Todo el neo-crtex y el hipocampo

    Motora Lbulos frontales

    Procesamiento del lenguaje y laaudicin

    Lbulos frontales, temporales y parietales

    Procesamiento visual y espacialde orden superior

    Procesamiento visual: sobre todo los lbulos occipitales (con la ayudade los lbulos temporales y parietales)Procesamiento espacial: los lbulos parietales

    Funciones e ecutivas Lbulos frontales

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    TABLA 2. Las principales funciones corticales y sus estructuras de soporte

    EL CEREBRO A LO LARGO DE LA VIDANuestros cerebros cambian constantemente durante la vida, al tiempo quecrecemos, nos desarrollamos y envejecemos. Como consecuencia, tambin se

    modifican algunas funciones cerebrales, unas veces para bien y otras paramal.

    El cerebro de un recin nacido no est desarrollado; necesita dcadas paradesarrollarse completamente y establecer conexiones a pequea y granescala. Las funciones de nuestro cerebro mejoran drsticamente a lo largo dela infancia y la adolescencia, siguiendo una progresin generalmentepredecible. Tan slo a principios de la veintena, o incluso ms tarde, escuando por fin poseemos un cerebro totalmente equipado, y completo con

    una corteza prefrontal bien desarrollada para ayudarnos a llevar una vidaindependiente como adultos.

    Y el proceso no termina ah. Numerosos investigadores estn encontrandofunciones que tienden a mejorar dcada tras dcada, tales como lashabilidades lingsticas relacionadas con el vocabulario, el reconocimiento depatrones y el autocontrol emocional. Por ejemplo, Igor Grossmann y suscolegas pidieron a tres grupos de individuos con edades entre (25-40, 41-59 y+60), que leyeran historias sobre conflictos entre personas y entre grupos, y

    que predijeran cmo se desarrollaran dichos conflictos. En comparacin conlos jvenes y las personas de mediana edad, las personas mayoresemplearon sistemas de razonamiento y prediccin superior.

    En contraste, estudios recientes demuestran que la velocidad deprocesamiento, la memoria de trabajo y otras capacidades ejecutivas tienden(en promedio) a disminuir a partir de los treinta aos de edad, reduciendonuestra capacidad de procesar y manejar la informacin nueva y compleja.Se trata de un proceso gradual que, con frecuencia, comienza a ser

    perceptible a partir de los cuarenta aos de edad. Por ejemplo, en un estudiopublicado en el 2012, Archana Singh-Manoux y sus colegas evaluaron lamemoria, comprensin y habilidades de vocabulario de 7.000 hombres ymujeres de entre 45 y 70 aos, durante un perodo de 10 aos, y hallaronque la memoria y la capacidad de comprensin disminuan en todas esasedades durante la dcada analizada.

    Esta disminucin dificulta nuestra capacidad de aprender rpidamente y

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    adaptarnos a entornos diferentes de los que estamos acostumbrados. Porsupuesto, que esto no quiere decir que ya no sea posible aprender ms, y laadaptacin sea imposible, simplemente que conlleva ms tiempo y esfuerzo.Por otra parte, las personas varan significativamente en cmo y cundoexperimentan estas disminuciones: algunas personas experimentan un

    descenso significativo, mientras que otras no.En resumen, una persona de digamos 50 aos sin duda puede seguir

    aprendiendo posiblemente ms rpido que personas ms jvenes en aquellasreas que se benefician de la experiencia acumulada, y de forma ms lentaen aqullas que cambian demasiado rpido.

    LA NEUROPLASTICIDAD A LO LARGO DE LA VIDAMucho de lo que hemos comentado en este captulo ya lo sabamos desde

    hace dcadas. Lo que es nuevo, y constituye un cambio tan profundo ennuestra comprensin del cerebro humano, es evidencia cientfica nueva,desarrollada en las ltimas dos dcadas, que arroja optimismo y luz sobre elpotencial de mejora del cerebro a lo largo de la vida.

    El cerebro puede cambiar a cualquier edad, para bien o para mal

    radicionalmente se vea al cerebro humano como un sistema esencialmentelimitado y fijo, que slo se degrada con la edad. En la actualidad, por el

    contrario, hemos comenzado a apreciar que el cerebro humano es realmenteun sistema altamente dinmico y en constante reorganizacin, capaz de sermoldeado y reformado a lo largo de toda la vida. Cada experiencia altera laorganizacin del cerebro en algn nivel. El concepto central de este nuevoenfoque es la neuroplasticidad, es decir, la capacidad del cerebro de cambiary regenerarse a s mismo durante la vida, precisamente a travs de la vida,en respuesta a la estimulacin de la experiencia y el aprendizaje. Esto abarcatanto la capacidad de crear nuevas neuronas a lo largo de la vida neurognesis y la capacidad de crear nuevas conexiones entre las mismas sinaptognesis.

    En un cerebro joven, la neuroplasticidad permite un aprendizaje rpido, ascomo una reparacin potencialmente ms rpida. A medida queenvejecemos, la tasa de neuroplasticidad disminuye, pero no se detiene. ElDr. James Zull lo dice muy claro: Ahora sabemos que todo cerebro puedecambiar a cualquier edad. Realmente no hay lmite para aprender, puestoque las neuronas parecen tener la capacidad de generar nuevas conexiones,

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    siempre y cuando se activen repetidamente. (Encontrar la entrevista delDr. Zull al final del captulo).

    La neuroplasticidad tiene consecuencias importantes para la salud cerebraly la vida. Significa que nuestras acciones y estilo de vida juegan un papelsignificativo en cmo nuestro cerebro cambia fsicamente durante toda la

    vida y por correspondencia, cmo evolucionan nuestras capacidadesmentales. De forma ms especfica, la neuroplasticidad nos proporciona elpotencial de poder resistir los efectos del deterioro y de las enfermedades,protegiendo nuestra capacidad para acumular conocimientos y experiencias,es decir, de aprender.

    La neuroplasticidad no slo permite prevenir un futuro deterioro cognitivo,sino que tambin proporciona la base para solucionar problemas existentes,tales como dificultades de aprendizaje, de estrs, y de recuperacin despus

    de una lesin cerebral traumtica o accidente cerebrovascular. Al practicarcualquier capacidad, uno puede estimular de forma repetida las mismasredes del cerebro, lo que fortalece las conexiones neuronales existentes ycrea otras nuevas. Con el tiempo, el cerebro llega a tener ms capacidad yser ms eficiente- requiere menos esfuerzo para hacer el mismo trabajo-, demodo paralelo a lo que sucede cuando entrenamos nuestros cuerpos.

    Ejemplos de neuroplasticidad

    Un factor clave para nuestro creciente conocimiento de la neuroplasticidad hasido el desarrollo de las tecnologas de neuroimgenes. stas permiten a loscientficos producir imgenes del cerebro vivo que muestran su estructura yfuncionamiento en tiempo real. Estos mtodos de neuroimgenes hanrevolucionado la neurociencia de la misma manera que el telescopiorevolucion la astronoma.

    La evidencia de neuroplasticidad ha procedido en su mayora del cerebro depersonas expertas en una habilidad particular. Por qu? Porque como ya lohabrn adivinado, los cambios se producen de un modo ms fcilmenteobservable cuando nos hacemos expertos en un campo o funcin especfica.

    Por ejemplo, un fascinante estudio del 2006 demostr que los taxistas deLondres poseen un hipocampo ms grande que los conductores de autobslondinenses. Esto se explica por el hecho de que el hipocampo es importantepara la formacin y el acceso de memoria complejas, incluyendo la memoriaespacial necesaria para una navegacin eficiente. Los taxistas ejercitan suhipocampo mltiples veces cada da, mientras que los conductores de

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    autobs se limitan a seguir su ruta marcada.La plasticidad tambin se puede observar en los cerebros de las personas

    bilinges. Aprender un segundo idioma est relacionado con cambiosestructurales en el cerebro: una regin, llamada corteza parietal inferiorizquierda, es mayor en el cerebro de bilinges que en el cerebro de

    monolinges. Tambin se han encontrado cambios plsticos que se producenen el cerebro de los msicos en comparacin, con las personas que no sededican a la msica, mostrando un aumento de volumen en todas las reasinvolucradas en la reproduccin de msica (regiones motoras, reasparietales superiores anteriores y las reas temporales inferiores).

    Estos cambios no requieren de toda una vida para que ocurran; unos pocosaos pueden ser suficientes. En un estudio de seguimiento de los taxistaspublicado en 2011, los mismos investigadores estudiaron un grupo de adultos

    en formacin para obtener la licencia de taxista en Londres. Las estructurascerebrales y el rendimiento de la memoria de los participantes se compararoncon un grupo de control de conductores no taxistas. El estudio dur 4 aos, eltiempo que les lleva a los aspirantes a taxista aprender alrededor de 25.000calles y su trazado, as como 20.000 puntos de referencia. Al final del procesode aprendizaje todos los alumnos realizaron una serie de exmenes que slosuperaron aproximadamente la mitad. Al comenzar el estudio no habadiferencias en la estructura cerebral, ni en la memoria, de los taxistas en

    formacin y los conductores no taxistas. Tres o cuatro aos ms tarde, eltamao del hipocampo posterior haba aumentado en los cerebros de losalumnos que superaron los exmenes. Estos cambios no se observaron en losalumnos que no consiguieron obtener su licencia, o en el grupo de control deconductores no-taxistas.

    Otros estudios muestran que se pueden observar cambios significativosincluso despus de unos pocos meses. Por ejemplo, en el 2006, un estudiotom imgenes del cerebro de estudiantes alemanes de medicina tres meses

    antes de su examen final e inmediatamente despus del mismo.Posteriormente, compararon los cerebros de estos estudiantes con loscerebros de estudiantes que no estudiaban para el examen en ese momento.Resultado: los cerebros de los estudiantes de medicina que estudiaron parael examen mostraron cambios en zonas de la corteza parietal, as como en elhipocampo posterior. Como puede adivinar, dichas zonas estn implicadas enla memoria y el aprendizaje.

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    No cuente con milagros

    Los cambios significativos observados en estos estudios fueron el resultadode importantes esfuerzos, ya sea para aprenderse las calles de Londres oestudiar para un examen de medicina. Por supuesto, sera maravilloso quepudiramos tomarnos una pastilla que, rpidamente y sin efectossecundarios, incrementara nuestra salud cerebral para de repente ser msatentos, no olvidar nunca un nombre y realizar todos los clculos mentalesque deseemos. Sin embargo, a pesar de grandes inversiones, la evidencia deque las pastillas inteligentes funcionen es muy escasa. El amplio meta-anlisis del NIH mencionado en la Introduccin no encontr pruebas de quealguno de los medicamentos analizados (como por ejemplo, las estatinas,medicamentos antihipertensivos, inhibidores de la colinesterasa oestrgenos) tuvieran xito en mejorar o mantener el funcionamiento

    cognitivo con el tiempo. Algunos frmacos producen efectos positivos enpersonas con trastornos neurolgicos, como la enfermedad de Alzheimer,Parkinson o Trastorno de Dficit de Atencin. Sin embargo, hasta ahora noexiste evidencia cientfica slida de que dichas drogas sean ni seguras nibeneficiosas para personas con un funcionamiento normal. Incluso en elsupuesto de que se descubra algn da una pastilla que pueda doblar lacapacidad intelectual sin efectos secundarios perjudiciales, sera equivocadocreer que el frmaco sera suficiente en s mismo. Si las cosas fueran as, por

    qu los atletas que toman esteroides an tienen que prestar atencin a susregmenes de ejercicio fsico?

    Lo que s est apoyado por numerosas investigaciones es la capacidad delcerebro de ser flexible y de moldearse a travs de la experiencia. Entonces,la pregunta es: Qu actividades o conductas pueden proporcionarme laexperiencia adecuada para ayudar a mejorar la salud y el funcionamiento demi cerebro? El objetivo de los prximos captulos es precisamente ayudarle aencontrar la respuesta a dicha pregunta.

    PUNTOS DESTACADOS DEL CAPTULO

    Tenemos que ampliar nuestro vocabulario: ni el CI (cociente deinteligencia) ni la memoria abarcan la totalidad de las funcionescerebrales. El cerebro se compone de redes neuronales que sirvendistintas funciones, incluyendo varios tipos de memoria, perotambin el lenguaje, la regulacin emocional, la atencin, y muchas

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    otras. Esto es importante porque nuestra vida y salud dependen detodas estas funciones cerebrales, y no slo de una.La plasticidad del cerebro humano se refiere a su capacidadpermanente para cambiar y reorganizarse en respuesta a laestimulacin del aprendizaje y la experiencia. La educacin, el estilo

    de vida y las decisiones bajo nuestro control, contribuyen tanto oms que nuestra herencia gentica en la evolucin especfica denuestros cerebros y mentes a lo largo del tiempo.

    ENTREVISTAS

    Dr. R. SylwesterCognicin y desarrollo del cerebroDr. J. ZullQu es el aprendizaje?

    Dr. M. PosnerQu es la atencin y cmo entrenarla?

    Entrevista con el Dr. Robert SylwesterCognicin y desarrollo delcerebro.

    PRESENTACIN:El Dr. Robert Sylwester es un educador de educadores. Es autor de varios

    libros y un sinfn de artculos, tambin es miembro del Consejo deAsesoramiento Cientfico de SharpBrains. Sus libros ms recientes son TheAdolescent Brain: Reaching for Autonomy (2007) y A Childs Brain: The NeedFor Nuture (2010). Es Profesor Emrito de Educacin en la Universidad deOregn.

    PUNTOS DESTACADOS

    Los seres humanos nacemos con un cerebro inmaduro, el cualdesarrolla su estructura y capacidades durante los primeros 20 aosde vida.Nuestro cerebro es maleable: Cada una de nuestras experienciasaltera la organizacin de nuestro cerebro en algn nivel.

    APREDIZAJE Y COGNICINEmpecemos por definir algunas palabras como aprendizaje,

    educacin, desarrollo cerebral y cognicin.La mayor parte de los organismos comienzan sus vidas con todos los

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    sistemas de procesamiento e informacin que necesitan para sobrevivir. Losseres humanos somos una notable excepcin, como el hecho de que uncerebro adulto es significativamente ms grande que el canal del parto de lamadre. Por tanto, nacemos con un cerebro inmaduro de 453.6 g quedesarrolla su masa y capacidades durante su trayectoria de evolucin en los

    primeros veinte aos. La crianza de los hijos, la enseanza y los medios dedifusin masivos son ejemplos de los sistemas culturales que como sereshumanos hemos diseado para ayudar a la juventud a dominar lashabilidades y el conocimiento que necesitan para sobrevivir y prosperar en unentorno cada vez ms complejo. Aprender, es una de las principalesactividades que realizamos, aunque muchas veces no seamos conscientes deello.

    La ciencia y la tecnologa se mueven muy rpido; la educacin no. De

    forma que si las escuelas a menudo se parecen a las de hace cincuenta aos,sto no debe sorprendernos. Los padres recuerdan muy bien sus experienciasescolares y puesto que las sobrevivieron, se muestran desconfiados con loseducadores que tratan de experimentar con sus hijos. Lo cual explicaporque la mayor parte de las escuelas no han incorporado muchas leccionesprocedentes de la neurociencia y la psicologa cognitiva.

    El desarrollo cerebral en la infancia se centra en los sistemas que permitena los nios reconocer y recordar los retos que presenta el entorno. El

    desarrollo cerebral de un adolecente se concentra principalmente en eldesarrollo del lbulo frontal y en los sistemas que nos permiten responder deforma autnoma y apropiada a los cambios que afrontamos.

    Cada experiencia recordada altera nuestro cerebro en un determinadonivel. Las redes de procesamiento de nuestro cerebro cambiancontinuamente a lo largo de nuestra vida, este proceso se denominaplasticidad cerebral. Por ejemplo, mi cerebro se ha adaptado al cambio deutilizar un ordenador en vez de escribir a mquina.

    La emocin es el sistema que nos dice cun importante es algo. Laatencin nos centra en lo importante y nos aparta de las cosas que no lo son.La cognicin nos dice lo que hacer. Las habilidades cognitivas son aquellasque nos permiten llevar a cabo lo que tenemos que hacer.

    EL PAPEL DE LOS GENES FRENTE A LA EXPERIENCIACules son los respectivos papeles de los genes y nuestra

    experiencia vital en el desarrollo del cerebro?

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    Tanto la gentica como los factores ambientales contribuyen a lamaduracin cerebral. Probablemente, la gentica juega un papel msimportante en los primeros aos; y la experiencia en los aos posteriores. Sinembargo, el desarrollo puede ser afectado por el uso de drogas por parte dela madre durante la gestacin (ste es un factor ambiental). Algunas

    enfermedades de adultos como la enfermedad de Huntington, sonprovocadas por un factor gentico.

    Normalmente, pensamos en factores ambientales como cosas quenos ocurren, y sobre las cuales no tenemos ningn control. Puedennuestras propias decisiones afectar a nuestro propio desarrollocerebral? Un ejemplo, qu ocurrira si en vez de escoger unacarrera financiera, escojo la de periodista?

    En la vida, cuando tomamos las decisiones acerca de nuestra trayectoria

    profesional, la mayora de nosotros combinamos las buenas con las malasdecisiones, pero todas afectan al desarrollo y maduracin de nuestro cerebro.El caso de mi padre es poco usual, ya que trabaj toda su vida adulta en elmismo puesto, y muri tres meses despus de retirarse, a la edad de 91aos. Siempre he pensado que sera una buena idea hacer cambios cada diezaos. Ya sea en la misma organizacin para la que trabajamos o cambiarnosa otra profesin. No slo es bueno para la empresa tener parte de su equipoen rotacin, sino que tambin es bueno para el personal afrontar nuevos

    retos.En 2007, usted public un libro titulado The Adolescent Brain (El

    cerebro adolecente). Qu consejos dara a los padres y educadoresde adolescentes?

    Los fenmenos biolgicos siempre operan dentro de un rango. Por ejemplo,las hojas caen de los rboles en otoo, pero no todas al mismo tiempo. Deforma similar, los cambios en el desarrollo no se producen todos a la vez ni almismo ritmo en cada cerebro. As como el viento o la temperatura puedenafectar cundo se caern las hojas, los sucesos inesperados pueden alterar elmomento en que un adolescente tiene que responder a determinadoscambios en el entorno. Lo importante es que los adultos observencuidadosamente los intereses y capacidades de los adolescentes eintroduzcan retos que promuevan la maduracin cerebral a un nivelrazonable. Si presiona demasiado rpido, terminar con un adolescenteestresado. Si no exige lo suficiente, conseguir un adolescente aburrido. No

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    existe una frmula mgica para saber lo que es adecuado. Los adolescentesse esfuerzan por alcanzar una madurez autnoma en la medida que vandescubriendo sus intereses y capacidades, y lo que es biolgicamente posibley culturalmente adecuado. Ellos adaptan sus vidas a lo que les es mscmodo, dentro del maravilloso grupo de rangos posibles y adecuados, que

    existen.Existe un continuo debate en educacin sobre si debemos enfocar

    nuestros esfuerzos en cultivar todas las denominadas inteligenciasmltiples, segn la definicin de Howard Gardner, o centrarnos ennuestros puntos fuertes. Cul es su opinin?

    Hgame saber cundo encuentre la solucin a este enigma, einmediatamente me pondr en contacto con los seores de Estocolmo paraproponerle para un Premio Nobel.

    RECURSOS CEREBRALESCules son las reas de investigacin ms interesantes hoy en da,

    y cules son los recursos para que los educadores puedan aprenderacerca del cerebro y perfeccionar sus tcnicas pedaggicas?

    La neurociencia cognitiva es actualmente tan dinmica, que parece quetodos los das se produce un nuevo y excitante progreso, y muchos de estosltimos avances aparecen en los grandes medios de difusin. Suelo escribir

    una columna mensual de carcter no tcnico, sobre los avances msimportantes en el campo educacional de las neurociencias cognitivas para elInternet Journal Brain Connection. La web www.Sharpbrains.com es otraexcelente fuente.

    Cul es el ltimo hallazgo o reflexin, procedente de su propiotrabajo o del de otros, que le gustara compartir con personas detodas la edades acerca de cmo pueden mantener/conservar supropia salud cerebral?

    Tal vez el ltimo avance en mi propia vida implica las novelas de misterio.Me di cuenta de que una buena novela de misterio tiene una trama y unospersonajes muy complejos. Por lo tanto, nos obliga a mantener todo esto enmente mientras leemos, y a utilizar nuestra corteza prefrontal para predecirel final, la trama gira y cambia, el desarrollo de los personajes, lalocalizacin, etc. Por tanto, decid leer una serie de novelas de misterio paraver cmo afectara a mi mente y memoria. La lectura de una saga completa

    http://www.sharpbrains.com/
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    aporta un conocimiento ms profundo de los personajes y de losprocedimientos que stos emplean para resolver el misterio.

    Deseaba encontrar una saga excepcionalmente buena, y luego lermeladesde el primer hasta el ltimo libro. Afortunadamente, la triloga Milleniumde Stieg Larsson se acababa de publicar en ingls, de modo que la le

    completa mientras estuve postrado en cama durante tres semanas. Fue unaexperiencia tan estimulante desde el punto de vista intelectual, que busquotras buenas sagas que estimularan activamente mis capacidades depensamiento.

    Mi siguiente saga fue la excelente serie de once libros de Henning Mankell,Inspector Wallender Kurt, que tambin tiene lugar en Suecia. Por lo tanto, heledo dos conjuntos de novelas excelentes y he aprendido mucho sobreSuecia y la condicin humana, en el proceso. Otra buena serie de misterio es

    la de James Lee Burke, en la que interviene un oficial de polica del rea deNueva Orleans, Dave Robicheaux. Buensima novela descriptiva. Mis padrescrecieron en Minnesota, as que la serie Virgil Flowers de John Sandfor fueotra saga fascinante, con un inters personal para m. Acabo de empezar aleer la saga Noruega de diez libros del Inspector Sejer, escrita por KarinFossum, as que es obvio que he descubierto algo que ha funcionado bienpara mejorar mi mente y mi memoria, a travs de la escritura y lecturaprofesional que contino haciendo.

    Mi consejo, si no es un aficionado a leer novelas de misterio: utiliceInternet para localizar buenos autores con obras que posean argumentos ypersonajes complejos. Consiga y lea las series completas, pero compre slolos dos primeros tomos para ver si estimulan su pensamiento. Consiga unmapa de los lugares donde se desarrolla la trama y bsquelos en Googledeese modo se sentir cmodo con el trasfondo de la novela. Sospecho que, aligual que yo, descubrir que una buena saga de misterio puede ser unaexperiencia relajante y estimulante intelectualmente.

    Entrevista con el Dr. James ZullQu es el aprendizaje?PRESENTACIN:El Dr. James Zull es profesor de biologa y bioqumica en la Universidad

    Case Western. El Dr. Zull es tambin Director del Centro Universitario deInnovacin en la Enseanza y Educacin en Case Western. Al Dr. Zull leencanta aprender, ensear y establecer contactos. Ha pasado aosconstruyendopuentes entre la neurologa y la pedagoga. Su libro: The Art o

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    Changing the Brain: Enriching the Practice of Teaching by Exploring theBiology of Learning, muestra como la investigacin neurobiolgica puedeinformar y perfeccionar alguna de las mejores ideas sobre teora educacional.

    PUNTOS DESTACADOS

    Todo cerebro puede cambiar a cualquier edad, de forma queaprender es importante a cualquier edad, no solo en el ambienteescolar.Los nios necesitan ejercitar sus msculos de aprendizaje-aprender cmo aprender-.

    EL CICLO VIRTUOSO DEL APRENDIZAJEQu es el aprendizaje? Es algo nicamente humano o

    compartimos caractersticas con otros mamferos como los simios?Aprender es un acto fsico. Aprender conlleva la modificacin, el crecimiento

    y la poda de nuestras redes neuronales por medio de la experiencia.Efectivamente, hemos observado que los simios pasan por el mismo Ciclo deAprendizaje que nosotros, activando las mismas o similares reas cerebrales.Existen cuatro etapas bsicas en el Ciclo de Aprendizaje:

    Uno: Tenemos una experiencia concreta.Dos:Desarrollamos conexiones y observaciones reflexivas.

    Tres: Generamos hiptesis abstractas.Cuatro:Posteriormente, probamos de forma activa dichas hiptesis.En la cuarta etapa, tenemos una nueva experiencia concreta y se origina un

    nuevo Ciclo de Aprendizaje. En otras palabras, recibimos informacin(activando la corteza sensorial), le damos significado a dicha informacin (enla corteza integrativa posterior), creamos nuevas ideas basadas en estossignificados (en la corteza integrativa anterior) y actuamos sobre esas ideas(utilizando la corteza cerebral motora). A partir de esto, propongo que

    existen cuatro pilares del aprendizaje: reunir, analizar, crear y actuar. Es ascomo aprendemos.

    Aprender de este modo requiere esfuerzo y salirse de la zona de confort.Una condicin clave para aprender es la automotivacin, una sensacin deautosuficiencia. Controlarse, sentir que uno est progresando, es necesariopara que este Ciclo de aprendizaje se repita. Antonio Damasio marca unpunto clave sobre el papel de las emociones, en su gran libro El error de

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    descartes.

    CMO MEJORAR NUESTRAS CAPACIDADES DE APRENDIZAJEPodemos, como estudiantes, automotivarnos? Cmo podemos ser

    mejores estudiantes?

    Excelentes preguntas, porque eso es lo que nos hace humanos. Sabemosque los lbulos frontales del cerebro, que son proporcionalmente msgrandes en los humanos que en cualquier otro mamfero, son la clave para laautorregulacin emocional. Podemos ser proactivos e identificar las reas quenos motivan y estimularlas. En otras palabras, el arte de aprender puedeque sea el arte de buscar conexiones entre la nueva informacin o retos, y loque ya sabemos y nos preocupa.

    Si tuviera que escoger un msculo mental que realmente los estudiantes

    debieran ejercitar y fortalecer durante sus aos escolares, dirainmediatamente que necesitan desarrollar sus msculos de aprendizaje-aprender cmo aprender-. Eso podra ser an ms valioso que aprender loque destacamos en el currculum, como por ejemplo, la memoria porrepeticin y las materias especficas que enseamos.

    Cree usted que eso est ocurriendo actualmente en nuestrasescuelas?

    No lo creo. En primer lugar, demasiadas personas todava creen que la

    educacin significa el proceso mediante el cual los estudiantes asimilan lainformacin de forma pasiva. Aunque a muchos educadores les gustaragarantizar una metodologa ms activa y participativa, an utilizamos lasestructuras y prioridades de otro tiempo. Un ejemplo, todava damos unaenorme importancia en categorizar a los nios en si son inteligentes o no taninteligentes, en lugar de centrarnos en cmo todos los nios podranaprender ms.

    Segundo, aprender y cambiar no es tan fcil. Ambos requieren esfuerzo y

    tambin, por definicin, salirse de nuestra zona de confort. Necesitamosprobar cosas nuevas, y fracasar. La fase de prueba activa es crtica. A vecesnuestras hiptesis sern correctas, y otras sern equivocadas. El miedo afracasar, a parecer tontos, es un gran obstculo para aprender, y que yo veocon frecuencia, especialmente en personas que quieren proteger su imagenpblica hasta el punto de no permitirse probar nuevos ciclos de aprendizaje.

    Considerando lo que acaba de decir, cmo ayuda a sus

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    estudiantes a aprender mejor?A pesar del hecho de que cada cerebro es diferente, djeme simplificar y

    decirle que, generalmente observo dos tipos de estudiantes, cada uno condiferentes obstculos para aprender, y que se benefician de diferentesestrategias.

    1. Estudiantes Introvertidos: Pueden ser muy buenos en las fases dehiptesis abstractas y de reflexin, pero no tan buenos en la faseactiva de experimentacin. Para cambiar esto, ayudo a crear grupospequeos donde se sientan seguros y puedan arriesgarse,compartiendo sus pensamientos en voz alta y planteandopreguntas.

    2. Estudiantes Extrovertidos: Pueden ser muy buenos en tener

    constantes experiencias concretas y en la fase activa deexperimentacin, pero pueden tambin beneficiarse del desarrollode hiptesis abstracta y de reflexin aumentada. Para ayudarlos, lesasigno tareas como escribir artculos y predecir los resultados dedeterminados experimentos, o incluso sobre cuestiones polticasactuales.

    Qu otra sugerencia puede usted darles a profesores y padrespara ayudar a sus hijos a aprender?

    Siempre intento provocar una reaccin activa. Esto garantizar que elestudiante se mantenga motivado y vea la conexin entre la nuevainformacin y lo que l o ella ya sabe. Usted puede hacer esto realizandopreguntas como En qu le hace pensar esto? Le suena alguna parte deeste nuevo material? .

    Para garantizar un buen entorno de aprendizaje, asegrese de aceptartodas las respuestas y trabajar sobre ellas. Debemos ver a los estudiantes

    como plantas y flores que necesitan un cuidadoso cultivo: desarrollar algunasreas, ayudar a podar otras.Denos un ejemplo, por favor.El ejemplo que uso en mis libros es que, los estudiantes intermedios a

    menudo presentan dificultades en el aprendizaje sobre Martn Lutero y laReforma, porque lo confunden con Martin Luther King Jr. Podemos escogerfrustrarnos, o por lo contrario, explotar el dicho que dice algo como, S!

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    Martin Luther King Jr. tuvo mucho en comn con Martin Lutero. Es ms!, porqu creen ustedes que los padres de Martin Luther King Jr. le dieron esenombre? Por qu creen ustedes que no lo llamaron Sam King?

    EL APRENDIZAJE Y EL CEREBRO ADULTO

    Qu sugerira usted a los adultos que quieran ser mejoresestudiantes?El aprendizaje es muy importante en todas las edades, y no slo en el

    ambiente escolar. Tenemos un cerebro precisamente para aprender, paraadaptarnos a nuevos entornos. Esto es fundamental a lo largo de nuestrasvidas, y no solamente cuando estamos en la escuela.

    Ahora sabemos que todo cerebro puede cambiar a cualquier edad. Enrealidad no existe ningn lmite sobre el aprendizaje, ya que las neuronas

    parecen ser capaces de generar nuevas conexiones, siempre y cuando, seanutilizadas repetidamente. Creo que todos nosotros tenemos que desarrollar lacapacidad de automotivarnos. Un modo de realizar esto, es buscar puentes ypuntos de contacto significativos, entre lo que queremos aprender y lo que yasabemos. Cuando hacemos esto, cultivamos nuestras redes neuronales. Nosconvertimos en nuestros propios jardineros.

    Entrevista con el Dr. Michael I. Posner Qu es la atencin y cmoentrenarla?

    PRESENTACIN:El Dr. Michael I. Posner es un reconocido cientfico en el campo de la

    neurociencia cognitiva. Actualmente es Profesor Emrito de la Ctedra deNeurociencia en la Universidad de Oregn. En agosto del 2008, la UninInternacional de la Ciencia Psicolgica le eligi como el primer galardonadocon el Premio Dogan, en reconocimiento a su contribucin que representa ungran avance en el campo de la psicologa.

    PUNTOS DESTACADOSNo existe una atencin nica, sino tres funciones diferentes de laatencin: alerta, orientacin y atencin ejecutiva.Una intervencin de cinco das, dirigida al entrenamiento de laatencin ejecutiva en nios de cuatro a siete aos, demuestra que laatencin puede entrenarse.

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    Disfrut mucho con la monografa de su Conferencia James Arthursobre la Evolucin y el Desarrollo de la Autorregulacin que ustedpresent el ao pasado. Podra ofrecernos un resumen de lasinvestigaciones que present?

    La idea principal es que nosotros, los seres humanos, podemos regular

    nuestros pensamientos, emociones y acciones en mayor grado que otrosprimates. Por ejemplo, podemos escoger el renunciar a una recompensainmediata por una mayor a largo plazo. Podemos planificar el futuro, resistirdistracciones y proponernos metas. Estas caractersticas humanas parecendepender de lo que a menudo llamamos autorregulacin. Lo que hoy en daes fascinante es que los progresos en neuroimgenes y gentica nospermiten pensar en la autorregulacin en trminos de redes neuronalesespecficas.

    Cmo define la autorregulacin?Todos los padres han visto esta conducta en sus hijos. Los padres pueden

    ver la sorprendente transformacin cuando sus hijos desarrollan la habilidadpara regular las emociones y persistir en una tarea a pesar de toda clase dedistracciones. Dicha capacidad generalmente se denomina autorregulacin.

    Otra rea de su investigacin es la atencin. Puede explicarnos labase cerebral de lo que llamamos atencin?

    Uno de nuestros mayores hallazgos, gracias a las neuroimgenes, es queno existe una atencin nica, sino tres tipos diferentes de funciones deatencin, con tres redes neuronales subyacentes distintas: alerta, orientaciny de atencin ejecutiva.

    1. Alerta: nos ayuda a mantener un estado de atencin.2. Orientacin: centra nuestros sentidos en la informacin que

    queremos. Por ejemplo, ahora usted est escuchando mi voz.3. Atencin ejecutiva: regula una gran variedad de redes, tales como

    las respuestas emocionales y la informacin sensorial. Esto escrtico para la mayora del resto de capacidades, y tiene una claracorrelacin con el rendimiento acadmico. Se distribuye en loslbulos frontales y en la corteza cingular. El desarrollo de laatencin ejecutiva puede verse fcilmente mediante cuestionarios ytareas cognitivas despus de los tres o cuatro aos, momento enque los padres pueden ya ver la capacidad de sus hijos a regular

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    sus emociones y conductas de acuerdo a las demandas sociales.

    Atencin ejecutiva suena similar a funciones ejecutivas.Las funciones ejecutivas se orientan hacia una meta. La atencin ejecutiva

    es simplemente la habilidad de manejar la atencin hacia esas metas, hacia

    lo que planeamos. Ambas funciones estn claramente conectadas. La funcinejecutiva es importante para la toma de decisiones (cmo conseguir unobjetivo exterior) y con la memoria de trabajo (el almacenamiento temporalde informacin). Por ejemplo, dado que usted mencion anteriormente que legust mi monografa, he estado pensando en los subttulos y secciones deese trabajo, para as ofrecerle mis respuestas, utilizando eficientemente micapacidad de memoria de trabajo.

    Ha dicho que las tres funciones de la atencin se apoyan en redes

    neuronales distintas. Cuntas redes se han identificado hasta elmomento?

    Las tcnicas modernas de neuroimgenes nos permiten identificar redes deneuronas distribuidas que operan juntas. Como ilustracin vase elmaravilloso Mapa Cerebral interactivo de la Universidad de Texas, SanAntonio. Permtame aadir otra rea de investigacin fascinante. Existe untipo de neurona, denominada la neurona Von Economo, la cual se encuentrasolamente en la corteza cingular anterior y en un rea relacionada con la

    nsula anterior, muy comn en humanos, menos en otros primates, ycompletamente ausente en la mayora de los no primates. Estas neuronastienen un axn largo, conectando con la corteza cingular anterior y la nsulaanterior, lo que creemos, es parte del motivo por el que poseemos AtencinEjecutiva. La tcnica de Tensor de Difusin nos permite identificar estamateria blanca, estas conexiones que atraviesan las diferentes estructurascerebrales, en el cerebro vivo. Desde un punto de vista prctico, podemospensar que las redes neuronales como stas, son las que permiten los rasgos

    humanos especficos, tales como el control con esfuerzo.Qu es el control con esfuerzo?Es un factor del temperamento que requiere atencin, flexibilidad y

    capacidad de inhibicin. Por ejemplo, con qu frecuencia hace usted planesque no puede llevar a trmino?

    Existe una correlacin entre el control con esfuerzo y la atencin ejecutiva,y los estudios de neuroimgenes conectan ambos con las reas cerebrales

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    implicadas en la autorregulacin. Se ha demostrado que un buen entornofamiliar y educativo desarrolla un buen control con esfuerzo, de forma queexisten claras conclusiones a partir de esta investigacin.

    Hablemos ahora sobre sus ltimas investigaciones sobre elentrenamiento de la atencin.

    Varios programas de entrenamiento han tenido xito en la mejora de laatencin tanto en adultos normales como en pacientes que sufren diferentespatologas. Con adultos normales, el entrenamiento con videojuegosespecficos puede mejorar el rendimiento en una gama de tareas de atencinvisual y de memoria de trabajo.

    En un estudio probamos un programa de entrenamiento de cinco dasutilizando ejercicios computarizados durante el perodo de mayor desarrollode la atencin ejecutiva, entre los cuatro y siete aos de edad. Encontramos

    que es factible entrenar la atencin ejecutiva de forma significativa, y que talentrenamiento tambin mejora la inteligencia del grupo entrenado encomparacin con los nios del control. Estos hallazgos sugieren que losefectos del entrenamiento se haban generalizado.

    Un colaborador, el Dr. Yiyuan Tang, est estudiando el impacto de lameditacin de atencin plena con estudiantes universitarios, encontrandomejoras importantes. Tenemos la esperanza de que los mtodos deentrenamiento como estos sean evaluados cada vez ms a fondo, con nios y

    con adultos.Qu implicaciones ve para la educacin y la salud?Est claro que la atencin ejecutiva y el control con esfuerzo son muy

    importantes para el xito en la escuela. Podremos algn da entrenar a losnios desde los cuatro o cinco aos? Esto tendra mucho sentido paraasegurar que todos los nios estn listos para aprender en la escuela. Porsupuesto, necesitamos ms estudios adicionales para determinarexactamente cmo y cundo sera mejor llevar a cabo el entrenamiento.

    En trminos de salud, muchos problemas poseen un componente deimportantes deficiencias en la red de la atencin ejecutiva. Por ejemplo,cuando hablamos sobre los dficits de atencin, podemos esperar que en elfuturo existan mtodos para remediarlos, como el entrenamiento de lamemoria de trabajo, para ayudar a paliar dichas deficiencias.

    Djeme aadir, que no hemos encontrado ningn tope para capacidadestales como la atencin, incluso entre los adultos. En otras palabras, a un

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    mayor entrenamiento, mayores resultados.Cmo ve el papel de los genes y de la experiencia en el desarrollo

    de nuestro cerebro?Existe un creciente nmero de estudios que muestran la importancia de la

    interaccin entre nuestros genes y el entorno de cada uno. La nuevadisciplina de la Epigentica nos va a ayudar a entender mejor este problemadjeme contarle algo muy interesante de la investigacin en mi laboratorio,donde encontramos una interaccin poco usual entre la gentica y el entornofamiliar-.

    Sabemos que el entorno familiar contribuye a la formacin de un buencontrol con esfuerzo, el cual, como vimos anteriormente, es clave. Pero loque hemos encontrado es que algunos genes especficos reducen e inclusoeliminan esa influencia. En otras palabras, el desarrollo de algunos nios

    depende en gran manera de cmo sus padres los educan. Sin embargo, enotros no es as.

    Cul es el ltimo hallazgo o reflexin, procedente de su propiotrabajo o del de otros, que le gustara compartir con personas detodas la edades acerca de cmo pueden mantener/mejorar supropia salud cerebral?

    Recientemente, hemos descubierto un importante mecanismo por el cual,un mes de meditacin de atencin plena (aproximadamente once horas deprctica, 0,5 al da, cinco das a la semana) es suficiente para mejorar laatencin y la autorregulacin. Despus de dos semanas de meditacin, lasmejoras involucran ya varias redes neuronales clave. Despus de cuatrosemanas, los cambios se fortalecen gracias a la mielina y, por consiguiente,se aumenta an ms la eficiencia de las redes que participan en laautorregulacin.

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    E

    CAPTULO 2

    ENTENDIENDO LA CIENCIA MODERNA

    l inters generalizado por mejorar la salud y el rendimiento del cerebro esalgo reciente. La investigacin cientfica que lo sustenta todava est muy

    fragmentada y en rpida evolucin. Para aprovechar al mximo los ltimosavances, necesitamos estar al da en la comprensin y aplicacin de los

    mtodos cientficos modernos. Este captulo le ayudar a manejar lacreciente evidencia cientfica, a leer la prensa de un modo informado yeducado, y a aplicar estos resultados en su vida de un modo relevante.

    EL FUTURO EST (CASI) AQUHay varias tendencias profundas que uno debe comprender con el fin de estarpreparado para el futuro y poder beneficiarse de las nuevas investigacionessobre el cerebro, en lugar de sentirse confundido o desconcertado con ellas.

    Esperamos que, en tan slo unos aos, haya evaluaciones de las funcionescerebrales mejores y ampliamente disponibles, sirviendo de bases objetivaspara medir el efecto directo de todas las actividades analizadas en este libro.ambin es probable que haya ms y mejores pruebas de diagnstico para

    identificar los primeros sntomas de problemas cognitivos y emocionales,permitiendo as intervenciones ms tempranas. Contar con evaluacionesfiables a nivel individual es importante, de la misma manera que subirse a

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    una balanza para medir su peso es de gran ayuda para indicarle si suentrenamiento fsico y programa diettico estn funcionando.

    Esperamos tambin que psiclogos y profesionales de la salud ayuden a suspacientes a interpretar y manejar la abrumadora variedad de metodologasdisponibles, proporcionando un cuidado sistemtico de la salud cerebral de la

    misma manera que hoy abordan la salud cardiovascular.La atencin a la salud cerebral ya est experimentando un aumento en

    lugares que van desde empresas y gimnasios hasta comunidades de personasmayores. Tradicionalmente los ejercicios fsicos y mentales tienen lugar enentornos muy diferentes. En los prximos aos esperamos que los lmitesentre ellos sean ms permeables, con la popularizacin de aparatos comobicicletas de ejercicio con juegos cerebrales incluidos, y podcasts sugiriendoactividades mentales para entrenar su memoria de trabajo mientras hace

    ejercicio.Confiamos en que pronto se producirn estos cambios porque hoy en da yapodemos ver muchas de estas iniciativas tomando forma. Sin embargo,siempre lleva tiempo el que los nuevos hallazgos cientficos dejen su huellaen la sociedad, y la salud cerebral no es una excepcin. Puede que tardemosal menos una dcada para que la salud cerebral alcance el reconocimiento, laintegracin y la infraestructura profesional de la que goza el ejercicio fsicoactualmente. Por esta razn creemos que, hasta entonces, cada persona

    debe tomar sus propias decisiones para optimizar el rendimiento y la salud desu cerebro.

    NO SUBCONTRATE SU CEREBROLa evidencia cientfica de alta calidad, como la que informa este libro, es lamejor gua para el proceso de aprendizaje y la toma de decisiones. Pero elacceso a los resultados de la investigacin no es suficiente por s solo. Aplicarlos descubrimientos de forma inteligente tambin depende de entender el

    punto de partida y las necesidades y prioridades de cada persona. Aquaportamos algunas sugerencias que le ayudarn a orientar su aprendizaje ysus decisiones.

    Cules son mis prioridades?

    Cuando los medios de comunicacin cubren la salud cerebral, la perspectivaque toman est restringida a menudo a prevenir el deterioro cognitivo y laenfermedad de Alzheimer que pudiera ocurrir en un nmero determinado de

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    aos desde hoy. Ignoran, en contraste, otros temas de gran importancia talescomo la mejora de las funciones en todas las reas de la vida, aos odcadas antes que el espectro de Alzheimer asome en el horizonte.

    En la prctica, no todo el mundo est interesado en mejorar la saludcerebral por las mismas razones. Lo cual se ilustra muy claramente en los

    resultados de una encuesta que realizamos en 2010. Enviamos una encuestaen lnea a los suscriptores del boletn electrnico de SharpBrains, y ms de1.900 personas respondieron el detallado cuestionario. Cuando se lespregunt qu funciones cerebrales son las ms importantes para prosperarpersonal y profesionalmente en el siglo XXI?, las tres primeras opcioneselegidas fueron: 1) la capacidad de gestionar situaciones estresantes, 2) elpoder de concentracin para evitar las distracciones y 3) ser capaz dereconocer y manejar las propias emociones. Vase ms abajo la Imagen 3,

    para su completa clasificacin de diez funciones cerebrales. En otraspalabras, las prioridades de los encuestados parecen centrarse en suscarreras profesionales y vida personal en el momento actual; recordarnombres y caras estaba en la ltima posicin.

    Dada la enorme variedad que existe respecto a los objetivos de la gimnasiay salud cerebral entre las personas, y entre diferentes momentos de la vidade una misma persona, un aspecto crucial para tomar decisiones informadassobre la salud cerebral es tener en cuenta lo que usted, personalmente,

    quiere y necesita. La toma de control de su salud cerebral comienzadeterminando cules son sus prioridades en el momento actual (msinformacin en el Captulo 9).

    Cules de las siguientes funciones cerebrales cree usted que son msimportantes para prosperar personal y profesionalmente en el siglo XXI?

    Clasificados de mayor a menor importancia:

    1. Capacidad para manejar situaciones estresantes

    2. Poder de concentracin para evitar las distracciones3. Ser capaz de reconocer y manejar nuestras propias emociones4. Procesar informacin nueva rpidamente5. Definir y llevar a cabo metas significativas personalmente6. Tener la capacidad de supervisar y gestionar nuestro propio proceso

    de pensamiento7. Capacidad de hacer frente a situaciones nuevas e inciertas

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    8. Planificar el futuro y solucionar problemas de forma sistemtica9. Capacidad de realizar mltiples tareas a la vez

    10. Recordar nombres y caras

    IMAGEN 3. Resultados parciales del Estudio de Mercado de SharpBrains, 2010.

    Tiene esto relevancia para m?

    Otro aspecto clave es acostumbrarse a valorar de forma crtica los nuevoshallazgos, con el fin de priorizar investigaciones de alta calidad y relevancia.Por ejemplo, con frecuencia aparecen titulares afirmando que una nuevamedicina puede ayudar en la lucha contra la enfermedad de Alzheimer. Elinevitable resultado es que muchas personas se hacen grandes esperanzas eintentan adquirir el nuevo medicamento, sin entender que el hallazgo real

    puede que no tuviera tanta relevancia como los titulares insinan.En febrero del 2012, se public en primera plana que una medicina,generalmente utilizada para tratar el cncer de piel, haba remitido el cursode la enfermedad de Alzheimer en ratones: 72 horas despus de tomar elmedicamento, los ratones mostraron mejoras espectaculares en la memoria,y ms del 50% de la protena amiloidea que se acumula en el cerebro (unsello distintivo de la enfermedad de Alzheimer) haba desaparecido.Resultados bien dramticos. Pero los ratones no son seres humanos, de

    manera que el tipo de enfermedad de Alzheimer que afecta a los ratones esdiferente de la enfermedad real en las personas. Lo que funciona en ratonespuede que no sea efectivo en humanos eso es lo que ocurre con docenasde mtodos y teoras que han fallado en el pasado-. Por eso, es muyimportante mantener dichos resultados en perspectiva, y priorizar estudios dealta calidad con seres humanos.

    Tenga en cuenta los sesgos cognitivos

    Una buena toma de decisiones requiere tambin tomar conciencia de latendencia humana a apoyarse en varios sesgos cognitivos de modosubconsciente. Nuestro cerebro y nuestra mente, como vimos en el captuloanterior, evolucionaron para ayudarnos a aprender y a adaptarnos a nuestroentorno no para ser objetivamente correctos-.

    Veamos los tres sesgos cognitivos ms comunes:

    Efecto de exposicin: Esta es la tendencia a que nos gusten las cosassimplemente porque nos son familiares. Por ejemplo, como hemos odo

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    durante dcadas que los rompecabezas o los arndanos son muy importantespara favorecer la salud cerebral, nos convencemos de que los son. Quiz estopueda explicarse por el hecho de que procesar cosas que resultan familiaresrequiere menos esfuerzo.

    Sesgo de confirmacin:Esta es la tendencia a favorecer la informacin

    que confirme nuestras creencias existentes. Por ejemplo, la creencia de quelos videojuegos son los responsables de conductas violentas puede conducir aque una persona, generalmente slo observe, y por tanto recuerde, lasltimas noticias que sugieren que los videojuegos son perjudiciales para elcerebro. Un ejemplo sutil que hemos visto muy a menudo: Una persona leeun libro (como el que usted tiene en sus manos), no para averiguar lo que lo ella podra aprender y hacer de un modo diferente, sino para reforzar lo queesa persona ya cree, sin tener en cuenta el resto.

    Sesgo de cercana:Esta es la tendencia a sobrevalorar y recordar de unmodo ms vivo la informacin ms reciente. Por ejemplo, leer una nuevanoticia hoy puede conducirle a darle ms crdito que a otra que haba ledo lasemana pasadaaunque en realidad sea de peor calidad -. Imagnese elimpacto continuado de este sesgo dado el aluvin de noticias diarias.

    Dado que estos sesgos pueden estar presentes tanto en las personas quereciben la informacin como en los periodistas o expertos que la ofrecen, lasituacin se torna complicada, sobre todo en un rea en que el cambio es tan

    rpido.Saber que estas tendencias existen, y comprender la forma en que estos

    sesgos influyen en nuestras decisiones, es el primer paso para contrarrestarsus efectos. Recursos como este libro, y el sistema que presentaremos en elCaptulo 9, pueden ser muy valiosos para obligarnos a reevaluar nuestrasconjeturas y conclusiones. El proceso cientfico, cuando est bien conducido einterpretado, es una de las herramientas ms poderosas a nuestradisposicin, para tomar buenas decisiones en cualquier campo, y sobre todo

    en un campo tan complejo como la salud cerebral.EL VALOR DEL PROCESO CIENTFICOEn Febrero del 2012, un estudio publicado en la revista Avances Teraputicosen Psicofarmacologa desencaden una pequea ola de artculos en losmedios de comunicacin con ttulos como El Romero puede aumentar sucapacidad cerebral o Los beneficios cerebrales del romero: Estudios que

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    muestran su relacin con la capacidad intelectual. El estudio demostr que,despus de oler romero, se encontraron trazas de un compuesto presente enel aceite de la hierba (1,8 -cineole) en la sangre de los participantes, ycuanto ms 1,8 -cineole haba en el torrente sanguneo de la persona, mejorera el rendimiento de sta en pruebas de velocidad y precisin cognitivas.

    No nos sorprendera que pronto haya nuevos suplementos de hierbas deromero en su supermercado, afirmando que aumentan la capacidad cerebral.Lo cual no