8 RIESGOS MEDIOAMBIENTALES Y REGULACION DE LA .nos nuevos desarrollos y sobre su potencial impacto

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  • 8

    RIESGOS MEDIOAMBIENTALESY REGULACION DE

    LA BIOTECNOLOGIAJoyce Tait

  • Introduccin

    La "nueva biotecnologa", surgida a comienzos de la dcadade 1970, fue posible gracias a una serie de desarrollos relaciona-dos con la comprensin de los procesos genticos y con la mani-pulacin y cultivo de clulas, los cuales culminaron de forma es-pectacular en la capacidad para manipular nuevos materiales ge-nticos, alterando as la naturaleza o cantidad de los elementosqumicos especficos producidos por la clulas. De este modo,

    por primera vez el hombre puede actuar ms all de lasfronteras de la naturaleza e incluso manipular estas mismasfronteras (Sharp, 1985).

    La ingeniera gentica ofrece la posibilidad de crear nuevasformas de vida hechas a la medida de las necesidades humanasespecficas. Sin embargo, su aplicacin a gran escala requiereuna gran variedad de otros adelantos en la manipttlacin de c-lulas y de sus componentes y en el almacenamiento, organiza-cin y recuperacin de informacin. Cualquiera de estos avancespodra ejercer aisladamente una gran influencia sobre la explo-tacin de los recursos naturales. Tomadas en su conjunto, po-seen el potencial necesario para provocar una revolucin cttyoimpacto dejara pequeo al de la anterior "revolucin verde". Enun plazo de veinte aos quizs ser posible producir cantidadesprcticamente ilimitadas de:

    prodttctos que no han existido anteriormente; productos actualmente escasos;

    (*) Basado en la comunicacin, Biotechnology: Interactions bet-ween Technology, Em^ironment and Society^, prepared for the EC MO-NITOR/FAST Programme 1989-90, Synthesis Report No. 1 Projecr.Biosphere and the Economy, DGXII/H/3, March 1990.

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  • productos con un coste netamente inferior al correspon-diente a los mtodos tradicionales;

    productos ms seguros que los actuales; productos hechos con materias primas ms abundantes y

    menos caras que las utilizadas hasta ahora (OTA, 1984, pg. 65).En efecto, algunos tericos consideran la biotecnologa

    como la precursora del prximo ciclo econmico de onda largaen el que estn entrando actualmente las sociedades occidenta-les (Freeman y cols., 1982; Thompson, 1986). Incluso quienes semuestran escpticos con esta teora estaran de acuerdo en quela gama de aplicaciones potenciales de la biotecnologa en mu-chos campos de la actividad humana crea "... una poderosa he-rramienta para renovar la base econmica de la sociedad con-tempornea" ( Comisin de las Gomunidades Europeas, 1984,pg. 10).

    Sin embargo, este optimismo tecnolgico se ve contrarresta-do desde muchos ngulos por dudas sobre la seguridad de algu-nos nuevos desarrollos y sobre su potencial impacto en la socie-dad, as como por cierto escepticismo en relacin con algunosde sus pretendidos logros. Este es precisamente el caso de los de-sarrollos relacionados con la agricultura, que constituyen el obje-to de este captulo. El resultado, a lo largo de los prximos diezo veinte aos, depender de:

    1) el volumen de inversin de la industria en los distintostipos de innovacin;

    2) la naturaleza y la intensidad de las polticas oficiales deapoyo a la agricultura;

    3) la evolucin de los sistemas nacionales e internacionalesde regulacin de riesgos, y

    4) la actitud favorable o desfavorable por parte del pblico.Cada uno de estos factores interacta intensamente con los

    restantes, como se ve en el cuadro 8.1. En el sistema que resultade todo ello, las perturbaciones en uno cualquiera de los facto-res tendrn un efecto importante sobre los dems, a travs de uncomplejo sistema de bucles de realimentacin que determinan elnivel de inversin de la industria en biotecnologa relacionadacon la agricultura. En este captulo se analizarn dichas interac-ciones y sus consecuencias sobre el progreso de la industria bio-tecnolgica, examinando sucesivamente la naturaleza de los nue-vos desarrollos biotecnolgicos, sus potenciales impactos sociales

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  • Cuadro 8.1 Interacciones entre industria, gobierno y opinin pblica en eldesarrollo de la biotecnologa

    Nmero de nuevosproductos biotecnolgicos

    en el mercado ^^ Nivel de inversin de

    INivel de exce-

    dentes agrcolas

    liNivel de apoyo

    oficial a laproduccin agrcola

    Rentas delsector agrario

    ^ la industria enbiotecnologia relacionada

    con la agricultura

    Actitud favorable del pblicohacia las industrias

    biotecnolgicas

    `Nivel de control oficial

    a travs demedidas de regulacin

    de los riesgos

    Nivel de presin ejercidapor la industria

    sobre el gobierno

    En el diagrama anterior, descriptivo del bucle causa-efecto, se han utiliza-do las convenciones siguientes:

    (i) Las flechas equivalen a"causas", "influencias" o"efectos".(ii) Un signo positivo ligado a una flecha seala una relacin directa entre

    las dos variables correspondientes.(iii) Un signo negativo ligado a una flecha seala una relacin recproca

    entre las dos variables correspondientes, es decir, cuando una aumen-ta la otra disminuye,.y viceversa.

    (iv) La realimentacin positiva o negativa se indica mediante el signo en elinterior del bucle que est rodeado por una flecha formando crculo.

    y medioambientales, la valoracin de los riesgos implicados y lareaccin de la poblacin ante ellos. En la ltima seccin se ex-pondrn las interacciones entre los distintos intereses identifica-dos.

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  • Revisin de los nuevos desarrollos biotecnolgicosrelacionados con la agricultura

    Seleccin vegetal y desarrollo de cultivos

    Los avances en el campo de la seleccin vegetal se encuen-tran entre los ms sensacionales y revolucionarios dentro del ar-senal de la nueva biotecnologa. La capacidad de aislar el genresponsable de la produccin de una determinada sustancia qu-mica o propiedad especfica, transfirindolo a los cromosomasde otras especies diferentes (tecnologa del ADN recombinante)es cada vez ms corriente. Sin embargo, hacer que los genes ex-presen la propiedad deseada en las nuevas especies est resultan-do ms difcil y constituye el principal escollo para posterioresdesarrollos en muchas reas.

    Por otro lado, a partir de una variedad de planta gentica-mente deseable que existe de forma natural, o inducida en el la-boratorio, las tcnicas de micropropagacin estn reduciendo ala mitad el tiempo necesario para llevar hasta el mercado lasnuevas variedades (Giles, 1985). Tales tcnicas son econmica-mente viables en el mercado hortofrutcola, con su demanda in-saciable de nuevas variedades exticas a precios elevados, o cuan-do existen problemas de transmisin de enfermedades vricas enlas semillas (por ejemplo, en la patata) o dificultades para lamultiplicacin de los cultivos a partir de la semilla (por ejemplo,el pltano y la palmera).

    La capacidad de fijar el nitrgeno directamente a partir delaire, reduciendo la necesidad de fertilizantes, es una de las pro-piedades que los cientficos estn tratando de incorporar. En laactualidad, microorganismos como Rhizobium pueden realizaresta funcin nicamente en asociacin simbitica con las legu-minosas (Johnston y cols., 1985). Ya han sido identificados losgenes necesarios para la fijacin del nitrgeno y para la nodula-cin en la planta husped, y se han transferido a otras especiesno leguminosas, pero no parece probable que en un futuro in-mediato se logre el objetivo de producir, por ejemplo, un cultivode cereal que fije el nitrgeno directamente del aire (Mantegaz-zini, 1986, pg. 71). Los adelantos ms prometedores a corto pla-zo pueden ser: el empleo de bacterias capaces de fijar el nitrge-no, como Azosporillium, aislado a partir de las races de muchas

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  • hierbas (Elmerich y cols., 1985) o de algas (OTA, 1984, pg.182); el uso de tcnicas de manipulacin gentica para mejorarla eficiencia de Rhizobia y para mejorar su compatibilidad con lasplantas de leguminosa donde viven, y el aumento de la asimila-cin de nitrgeno y de su incorporacin a los tejidos de los ce-reales a base de incrementar la actividad enzimtica de la plantacorrespondiente ( Mantegazzini, 1986, pg. 72).

    Actualmente se estn realizando rpidos progresos en laidentificacin de otras interacciones potencialmente beneficio-sas entre las plantas y los microorganismos, adems de la fijacindel nitrgeno. El ejemplo que ha tenido ms publicidad es eldescubrimiento de que los daos producidos por las heladas enmuchas plantas pueden ser causados por algunas cepas de Pseu-domonas syringae y de Enuinia herbicola, que desencadenan la for-macin de cristales de hielo. Han sido desarrolladas cepas queno presentan esta caracterstica ("antiescarcha"), con el fin deutilizarlas para sustituir a los microorganismos salvajes de los cul-tivos, protegindolos as de las heladas. Despus de bastantes re-trasos, se han realizado pruebas de campo en California con unproducto comercial denominado "Frostban" ( Krimsky y Plough,1988). Tambin se est progresando en la comprensin de las in-teracciones microbianas que estimulan el crecimiento de lasplantas, ya sea facilitando la asimilacin de nutrientes a partirdel suelo, o mediante la secrecin de sustancias qumicas espec-ficas que ayudan al crecimiento (OTA, 1984, pg. 184).

    Los esfuerzos realizados dentro de los programas convencio-nales de seleccin vegetal para desarrollar variedades dotadas deresistencia a las plagas y enfermedades, o de mayor rendimiento,se vern considerablemente acelerados gracias a los nuevos m-todos biotecnolgicos, como la micropropagacin. La manipula-cin gentica servir igualmente para eliminar la aleatoriedad eincertidumbre de los mtodos anteriores. Los principales focosde atencin se centran en conseguir una mejor proporcin delcontenido productivo neto de las cosechas frente al total de lamateria vegetal, y la seleccin que tiene por objeto conseguiruna mayor resistencia a las circunstacias adversas (por ejemplotolerancia a la sequa) (OTA, 1